Why Camillo Ricordi is not credible

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I met Camillo Ricordi just once. In my life as in my job, I have no enemies to strike or friends to justify. However, public behaviour and coherence inside and outside our profession are essential, if we want to be credible. Ricordi, in my opinion, is not. His public behaviour “not in favour or against” a State fraud that is damaging the patients is not excusable (especially, I would say) if you have a “big name”.

His attempt to get credits by “discrediting Italian science and medicine”, as we could not fully comprehend what Stamina is doing, is not excusable.

As I already stated at the Healthcare Commission of the Senate and according to what we have been told by the media, this story seems to exist surely not because there is a “method” (which does not exist) or “two improvisers” whom not even a Biology students would listen to, but because:

  1. Within the Lombardy healthcare management and also in a public hospital, some saw in the “nonsense Stamina” a “cure” for themselves and/or their relatives at the expense of our National Healthcare System. Evidences were lacking, as, of course, was the national approval, but in front of your loved ones’ disease, how could you say no? Therefore, instead of working from a basement in Turin, in San Marino o somewhere else in Eastern Europe, the medical “nonsense” managed to enter an Italian public hospital.  Was there any offence or abuse behind this entrance? Which role did the regional and local healthcare management play, or the local ethics committee? What informed consent forms were signed and by whom, who did formally authorize the infusions in Brescia, how could the Medical Board (which one? The local one or the national one?) or the clinicians of a public hospital tolerate that unknown preparations  (few weeks ago the hospital management did confirmed that they were unknown) were injected to their patients? All these questions need answers.
  1. Before entering a public hospital, these patients were paying big amounts to the Stamina Foundation. The Foundation management explained: “only some patients were paying 30,000 or 50,000 euros, others who could not afford it, were not. In practice, those who could were paying for the others”. But did they know it? When Stamina entered the public hospital, these costs passed on the State’s bill. Whoever was treated in Brescia, the alleged relatives or the healthcare managers themselves, did not spend one euro. The State paid, the same one that does not have enough money for bandages and syringes for those hospitals administering certified therapies.
  1. There has been a deafening silence from an important hospital of North Italy, with its renewed clinicians. Only few professionals partly raised their voices to take some distance. How did such a solid part of Italian Medicine fall under this kind of collective hypnosis? Each practitioner, each authority has the moral and professional obligation to contribute to this clarification. Still, it is a fact that in Brescia hospital a graduate in Literature “entered the hospital access codes” and even signed the certificates attesting that Stamina preparations were free from pathogens. Despite the Italian Agency of Medicine (AIFA)’s intervention in May 2012  - with a ban ordinance that is a competence masterpiece  - for the protection of patients against frauds, nobody kicked Stamina out of the hospital, the State, the World, as it would have happened for much less serious cases in the United States or in Germany. 
  1. The patients, pushed by Stamina, appealed to court. Judges ordered to administer “the never-therapy” acknowledging the patients’ right to be treated “even if the cure does not exist”. This decision has been taken upon “illegal” medical prescriptions. These “cures” were authorized, in fact, based on requisites and authorizations provided by Stamina Foundation itself. In the meantime, Ezio Belleri, Brescia extraordinary commissioner, finally understood that something was wrong and called a halt. But nothing more. (How could judges not understand that Stamina does not even have the requisites for the MD Turco Fazio 2006 or the 2003 MD for “compassionate care”?)
  1. Politicians just looked away. It is not their field and they do not know yet how to refer to the professionals who are at the Country’s service. There was the horrific Balduzzi decree on March 2013, followed by another action by the Parliament - with the Chamber of Deputies urged to fix a serious mistake that had even worsened the decree, approved by a just appointed Senate, unready for examining the documents purposely ruffled up for confounding everything. It was May 2013 when they approved the State experimentation of “nothing”. Then, the brave Minister Beatrice Lorenzin consulted her scientific commission that called for a halt. The whole world knew that there was sand or physiologic solution in those infusions (that we paid, including the state planes that brought patients from one place to another for useless bone cell sampling, cells to be transformed in inexistent neurons). Italy seemed to have been formally saved, even though some judges “went on doing their job” and kept prescribing “the never-therapy”. At this point, the TAR (Regional Administrative Court) of Lazio Region intervened stating that the Minister Lorenzin Scientific Committee was not impartial. Back to the start. It really looks like someone is very interested in experimenting this “nothing” at the expense of the State. Could there be any political pressure behind? Even the graduate in Literature who “invented the method” (falsified and copied by Russian “science”) depositing it at the Ministry of Health the last August and obtaining to keep it secret (why? It was already well known, by reading the response by the Patent Office in the US, that there was no method, only dead cells), said that there was nothing to experiment and that Italy should have saved those 3 million. Besides, as he explained, the SMA (flag disease of the Stamina “cure” and of a TV program on “Stamina”) should not have been included in the experimentation of his “method” since it is such a variable disease that it is impossible in (only?!)18 months to observe any benefits.
  1. Now it is the turn of a famous academic from Miami, a diabetes specialist, a name, but not in Neurology. His declarations on Stamina should cause disconcert in the whole Italian academic, scientific and medical world. In this already complicated situation, Ricordi stated he is “not against on in favour” of a charlatan who says he can transform “shoes” into “chickens” simply covering them in parsley for 2 hours. Then he points out that, even though the shoe cannot actually become a chicken in vitro, it could be transformed in vivo. Ricordi takes part to a TV show and, talking about Stamina, alludes to the misunderstood science of Galileo Galilei and Copernicus. Speaking about the stopped clinical experimentation (by minister Lorenzin and with the agreement of the graduate in Literature, Vannoni), he says that “not doing it is criminal and, after all, 3 million” – not his money – “are just nothing”. Considering he is a diabetes specialist, his declaration released to La Stampa on “Stamina method”: “neurons are made, in vitro, in vivo from mesenchymal cells”, are disconcerting.

Ricordi is not credible in his positions on Stamina and he is damaging Italy. 

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Newsletter #issue 2, 2017

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Materia oscura

Mappa della materia oscura in tonalità di rosa. Le zone chiare (scure) sono quelle a più alta (bassa) densità di materia oscura. L'immagine è stata ottenuta dai dati dell'esperimento Kilo Degree Survey (KiDS), usando il telescopio VLT dell'osservatorio ESO di Cerro Paranal in Cile. Credit: Kilo-Degree Survey Collaboration/H. Hildebrandt & B. Giblin/ESO

  • Recentemente i ricercatori dell’esperimento KiDS (Kilo Degree Survey) hanno pubblicato i risultati di una misura diretta della distribuzione di materia oscura. Analizzando i dati relativi a 15 milioni di galassie, il gruppo di ha trovato una distribuzione di materia oscura più omogenea rispetto a quella prevista dall'esperimento Planck. [Scienza in Rete, Claudio Elidoro]
  • Bisogna però prestare attenzione al fatto che le due misure, KiDS e Planck, non sono direttamente confrontabili. Mentre KiDS fornisce una misura diretta ma in uno spazio di cielo limitato, Planck osserva la radiazione cosmologica di fondo e da questa deriva, utilizzando il modello standard cosmologico, una misura del grado di omogeneità della materia oscura.
  • A chiarire la tensione tra i due risultati ci penserà probabilmente la missione dell'ESA Euclid, che partirà nel 2020 e punta a svelare la natura della materia oscura, dell'energia oscura e della gravità. [ESA, Euclid]
  • I dati dell'esperimento KiDS (Kilo Degree Survey) sono gli stessi utilizzati per il primo test della teoria della gravità di Verlinde, una teoria alternativa a quella di Einstein che non prevede l'esistenza della materia oscura. [Media Inaf, Redazione]
  • L'astronoma Vera Rubin, insieme a Kent Ford, aveva fornito negli anni '70 del novecento le prime evidenze sull'esistenza della materia oscura, osservando un'anomalia nella rotazione della galassia di Andromeda. Rubin è scomparsa il 25 dicembre scorso. [New York Times, Lisa Randall]

Meningite: un'epidemia solo mediatica?

Il batterio Neisseria meningìtidis.

  • Nel 2016 i casi di meningite batterica da meningococco in Toscana sono stati 41, circa 1.09 ogni 100 mila abitanti, più che in ogni altra regione italiana. Si è parlato di epidemia, ma è davvero così? Eugenio Paci e Chiara Azzari, rispettivamente epidemiologo e immunologa dell'Ospedale Meyer di Firenze, propongono una spiegazione per questo aumento anomalo: un metodo diagnostico più accurato di quelli tradizionali, chiamato Realtime PCR (rPCR). Dal 2014 i casi di meningite in Toscana vengono analizzati con questa tecnica, che si è rivelata essere 3.28 volte più efficace rispetto all'esame dei sintomi clinici. [Scienza in Rete, Eugenio Paci e Chiara Azzari]
  • Il livello di copertura vaccinale non è determinato unicamente dalle politiche sanitarie. Questo è ciò che emerge dal progetto ASSET: tassi di vaccinazione superiori o inferiori alla media si riscontrano nei diversi Paesi indifferentemente dalla politica scelta. Ha fatto molto discutere la decisione del Consiglio Regionale dell'Emilia Romagna di impedire ai bambini non in regola con le vaccinati obbligatorie di entrare all'asilo nido. Roberta Villa, che partecipa al progetto ASSET, spiega il suo punto di vista. [Scienza in Rete, Roberta Villa]
  • Nell'ultimo anno il calo delle coperture vaccinali e il presunto aumento di casi di meningite in Toscana ha occupato grande spazio nel dibattito pubblico. L'intervento di Roberto Burioni, virologo del San Raffaele di Milano, ha condotto la discussione su un altro tema, più generale, quello della comunicazione della scienza. Il dibattito tra esperti e non esperti è possibile e auspicabile? E in quali condizioni si può realizzare? [Valigia Blu, Antonio Scalari]


Credit: IMakeUseOf.com

  • Il 17 dicembre scorso Barack Obama ha annunciato che esistono prove schiaccianti sul fatto che sia la Russia ad aver ordinato l'attacco hacker che ha interferito con l'esito delle elezioni presidenziali di Novembre in USA. Ma quali sono queste prove schiaccianti? C'è il rischio che i segreti di stato, custoditi per non indebolire l'efficacia delle agenzie di sicurezza nazionale, mettano a rischio la democrazia? [Valigia Blu, Fabio Chiusi]
  • Bruce Schneier, esperto di sicurezza informatica soprannominato security guru da The Economist, spiega il processo che permette di scoprire chi si cela dietro un attacco hacker. Non esiste una vera e propria prova, piuttosto una serie di indizi. "The clues might involve ones and zeros, but the techniques go back to Sir Arthur Conan Doyle". [CNN, Bruce Schneier]
  • Anche l'Italia ha il suo caso di cyber-spionaggio. Per sei anni i fratelli Giulio e Francesca Maria Occhionero hanno spiato i computer di famosi esponenti della politica, dell'economia e finanza, infettandoli con il malware EyePiramid. Alessandro Curioni, vice presidente di IBM Europe, presidente di IBM Research ed esperto di sicurezza informatica, fa il punto sulla nostra "fragilità" in un'intervista ai microfoni di Radio Popolare. [Radio Popolare, Il Demone del Tardi]

Etica della scienza / Politica della ricerca

Credit: Chiara Sabelli. Realizzato con Canva.

  • Pubblicati lunedì 9 gennaio i dettagli sulla classifica delle università italiane stilata da Il Sole 24 Ore. La didattica viene valutata attraverso 7 indicatori (attrattività, sostenibilità, stage, mobilità internazionale, borse di studio, dispersione, efficacia, soddisfazione, occupazione), mentre la qualità della ricerca attraverso tre indicatori (ricerca, fondi esterni, alta formazione). Tuttavia non è spiegato come sia stato quantificato ciascun indicatore [Il Sole 24 Ore, Gianni Trovati]
  • La valutazione della qualità della ricerca nella classifica de Il Sole 24 Ore non è originale, bensì corrisponde alla VQR 2004-2010 prodotta dall’ANVUR. La VQR si basa su due sistemi di valutazione per stimare l'impatto delle pubblicazioni scientifiche: peer-review e indici bibliometrici. Per dimostrare che l'uso di uno o dell'altro metodo produce gli stessi risultati, l'ANVUR ha effettuato un confronto su circa 9000 pubblicazioni, meno del 10% del totale di articoli raccolti, trovando un buon livello di accrodo. Alberto Baccini e Giuseppe De Nicolao mettono in discussione questi risultati. [LSE Impact Blog, AlbertoBaccini e Giuseppe De Nicolao]
  • Intanto, dall’altra parte della Manica, la University and College Union ha effettuato un sondaggio tra 1000 ricercatori delle università britanniche chiedendo se la Brexit avrà conseguenze sul loro futuro professionale. Il risultato lascia intravedere il pericolo di un esodo [Nature Trend Watch, Daniel Cressey]
  • L'esperimento di un giornalista del New York Times: partecipare come speaker alla 15th World Cardiology and Angiology Conference organizzata dalla OMICS International. [Upshot - The New York Times, Kevin Carey]
  • I responsabili di una frode scientifica spesso restano sconosciuti. Ma non in questo caso. Michael Dansinger, medico del Tufts Medical Center, ha reso pubblico l'episodio di plagio messo in atto da un gruppo di ricercatori della Fondazione Stella Maris Mediterraneo di Potenza ai suoi danni, pubblicando una lettera aperta sulla prestigiosa rivista Annals of Internal Medicine. [Stat News, Adam Marcus e Ivan Oransky]
  • Appello per il prolungamento della moratoria sui divieti alla sperimentazione animale. Il Decreto Milleproroghe approvato il 29 dicembre scorso, ha previsto la proroga di un anno soltanto della moratoria sul divieto di utilizzo di animali negli studi sul meccanismo d’azione delle sostanze d’abuso e sugli xenotrapianti d’organo, restrizioni introdotte con il Decreto Legislativo 26/2014. [Appello per il prolungamento della moratoria sui divieti alla sperimentazione animale]


Credit: Associazione Cittadini per l'aria.

  • È ancora possibile per qualche giorno iscriversi alla iniziativa milanese “Diventa vedetta dell’aria”, dell'Associazione Cittadini per l’aria per contribuire in un grande esperimento di scienza partecipata a misurare con apposite fialette la concentrazione di NO2 in prossimità della propria casa. Scienza in Rete ne ha parlato recentemente. [Scienza in Rete, Valentina Meschia]
  • “Gene edited” oppure “Genetically modified”? Le nuove tecniche di manipolazione genetica, come la CRISPR, vengono utilizzate in numerose piantagioni. Non introducono geni di organismi estranei nelle piante e dunque il risultato non può essere considerato OGM, almeno per il momento. Le normative attualmente in vigore sono state scritte per la vecchia generazione di OGM. E c’è chi scommette che presto i fagioli di soia geneticamente modificati sostituiranno le olive nella produzione di olio [The New York Times, Kenneth Chang]
  • Leggi elettorali a confronto. Compilare due schede elettorali e osservare le differenze. L'esperimento di un biologo, un ingegnere e un economista raccontato su Nature News and Comment. [Nature Comment, Guruprasad Madhavan, Charles Phelps e Rino Rappuoli]
  • Un gruppo di ricercatori americani guidati da Ingrid Gould Ellen, professoressa di politiche urbanistiche alla New York University, ha condotto uno studio che mostra che uno dei fattori che contribuiscono maggiormente alla gentrificazione di un quartiere popolare è una sostanziale diminuzione degli episodi criminosi. [Upshot - The New York Times, Emily Badger]
  • Cosa succederà dopo LHC? I fisici pensano a un cambio di paradigma nella progettazione degli acceleratori di particelle, per poter raggiungere energie di collisione più elevate di quelle attuali. L'idea è quella di usare fasci di protoni per trainare elettroni all'interno di un plasma. Al CERN è in preparazione l'esperimento AWAKE, un proof-of-principle demonstration experiment per capire se è possibile percorrere questa strada [Life and Physics - The Guardian, Jon Butterworth]